Local hero

Degré 12, degelijke wijnkelders op maat

Nicolas Francart (49 jaar) richtte Degré 12 in 1995 op vanuit een heel eenvoudige en toch verbazende vaststelling: hoe moeilijk particulieren een degelijke wijnkelder of wijnkast op maat kunnen vinden. Hij was in die tijd al actief in de wijnsector en besloot zelf iets aan het probleem te doen. Twintig jaar later is zijn nevenactiviteit van toen voor Nicolas de hoofdactiviteit geworden en is Degré 12 uitgegroeid tot een bloeiend bedrijf. Nicolas ontvangt ons in zijn kantoren om een woordje uitleg te geven over het ontstaan van Degré 12 en meteen zijn ervaring en advies te delen met jonge ondernemers van nu. Volg de gids!

Uitzonderlijke wijnkelders

Nicolas kreeg vaak te maken met klanten die hem vroegen of hij geen oplossing kende voor het bewaren van hun flessen. Het zat hem dwars dat hij geen afdoend antwoord kon bieden en daarom besloot hij zelf aan dergelijke vragen te voldoen. "Ik vroeg mij af", zo vertelt hij, "of ik mijn klanten niet zelf een kant-en-klare oplossing kon bieden om hun probleem met het bewaren van wijn op te lossen. Een voorziening die niet alleen temperatuur en vochtigheid ideaal zou houden maar er ook nog eens goed uitzag." De naam lag in zijn ogen voor de hand en hij legt uit waarom: "Het cijfer 12 is waar het bij wijn allemaal om draait: 12 procent alcohol, 12 flessen in een kist en 12 graden als ideale bewaartemperatuur."

De activiteit die hij met een onderaannemer in zijn garage had opgestart, groeide geleidelijk uit zijn core business. "Onze producten behoren niet tot de elementaire levensbehoeften," zegt Nicolas, "wat maakt dat we als gevolg van de crisis hebben moeten investeren in het design ervan. Zo konden we artikelen van topniveau leveren en op een bepaald cliënteel mikken. Plots bleken we ons op onontgonnen terrein te bevinden en op dat moment zijn we specialisten geworden in de inrichting van luxueuze design-wijnkelders of wijnkasten."

Degré 12 maakt er een erezaak van uitsluitend producten van topkwaliteit te ontwerpen.
Belgisch vakwerk in de vier windstreken

Degré 12 heeft dus een aanbod van wijnkasten en -kelders op maat, met een buitengewoon zorgvuldig afgewerkt design maar ook van uitzonderlijke kwaliteit. Nicolas licht toe: "De oplossing die we bieden maakt gebruik van vernieuwende en allesomvattende technologie. De techniek is ingebouwd en onzichtbaar en het geheel gaat perfect op in de inrichting van de woning." Degré 12 heeft intussen meerdere collecties, stuk voor stuk aangepast aan de verschillende beperkingen die verband houden met het bewaren van wijn. "De prijs van onze producten heeft hoofdzakelijk te maken met de inbouw van alles wat techniek is en aan het oog onttrokken wordt."

De klanten van Degré 12 komen overigens al lang niet meer alleen uit België. Er zijn al producten geïnstalleerd in de Verenigde Staten, in het Verenigd Koninkrijk, Zwitserland en zelfs Libanon. Degré 12 maakt er een erezaak van uitsluitend producten van topkwaliteit te ontwerpen. Alle projecten zijn tot in de puntjes bestudeerd en afgewerkt. Wat het bedrijf realiseert, is trouwens in hoofdzaak gebaseerd op Belgische producten en daar is Nicolas best fier op: "We hebben het voordeel dat België een groot aantal degelijke toeleveraars telt. 90 % van wat wij maken komt dan ook uit onze werkplaatsen of andere Belgische werkplaatsen!" Kelders en kasten worden ook altijd geplaatst door ter zake deskundige eigen arbeiders. "Het plaatsen van onze kelders is zo'n specifieke aangelegenheid," verduidelijkt Nicolas, "dat het contraproductief zou zijn het aan onderaannemers toe te vertrouwen."

Vernieuwen om het verschil te maken

Op de wijnkeldermarkt onderscheidt Degré 12 zich niet alleen doordat het een wijnkelder van A tot Z kan installeren en kan afrekenen met alle problemen die daarbij komen kijken, ook de uitgesproken belangstelling voor vernieuwing maakt een verschil. Bij Degré 12 is technologie de kern van het werk. Nicolas heeft een directeur aangeworven zodat hij zelf meer tijd krijgt om zich te buigen over het creatieve en vernieuwende aspect van zijn producten. "Als Degré 12 in deze nichemarkt aan de top wil blijven, moet het blijven vernieuwen", legt hij uit.

Het belang van zelfkritiek

Dat Nicolas ervoor koos de teugels van het bedrijf uit handen te geven, ligt ook aan het besef dat zijn eigen zwakke punten het bedrijf zouden kunnen schaden. "Sinds de komst van de directeur", aldus Nicolas, "is het bedrijf beter gestructureerd. Ik heb trouwens vastgesteld dat we onze omzet in twee jaar tijd hebben kunnen verdubbelen en dat we nu op een meer ontspannen manier werken met hetzelfde aantal werknemers." Zelfkritiek is voor hem van buitengewoon belang: je eigen tekorten kennen en jezelf omringen met de juiste mensen om die op te vangen.

Ken je eigen tekorten en omring jezelf met de juiste mensen om die op te vangen
Ideeën zijn de echte meerwaarde

Klanten de best mogelijke service blijven bieden is voor Degré 12 het belangrijkste. "Wat wij doen is nog altijd een ambachtelijk vak en dat houdt in dat er een maximaal aantal leveringen is waar we waarschijnlijk niet boven zullen gaan. Zes of zeven werven tegelijk gaande houden, met een loggere structuur en zwaardere verantwoordelijkheden, dat interesseert ons eigenlijk niet zo." Waar het om gaat is volgens Nicolas Francart dat je stap voor stap vooruitkomt. Hij raadt jonge ondernemers dan ook aan zich niet te laten ontmoedigen door mogelijke obstakels: "De meerwaarde zit in de ideeën. Heb je een idee, ga er dan voor!" luidt zijn besluit.

Blijf op de hoogte

Schrijf je in en krijg de laatste nieuwtjes in je inbox.